Conoce a Elizabeth Ann, el primer hurón de patas negras clonado

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El año pasado, Ben Novak condujo por todo el país para pasar la víspera de Año Nuevo con un hurón de patas negras. Elizabeth Ann acababa de cumplir 21 días, un hito para cualquier hurón, pero particularmente significativo para Elizabeth Ann, la primera especie nativa en peligro de extinción en América del Norte en ser clonada.

El Sr. Novak, el científico principal de la biotecnología sin fines de lucro Revive & Restore, compró una casa rodante para llevar a su esposa y sus gemelos idénticos de Carolina del Norte al Centro Nacional de Conservación del Hurón de Patas Negras cerca de Fort Collins, Colorado. (Hicieron una parada en Texas para ver a Kurt, el primer caballo Przewalski clonado).

El Sr. Novak pasó menos de 15 minutos con Elizabeth Ann, su máscara negra, los pies y la cola apenas se asomaban a través de su suave pelaje blanco. «Se sintió como si el tiempo se hubiera detenido», dijo Novak.

Afortunadamente, el tiempo no se detuvo para Elizabeth Ann, que ahora se ve más alta, bronceada y mucho más como un hurón. Su clonación exitosa es el resultado de años de colaboración con el servicio estadounidense de pesca y vida silvestre Revive & Restore, la compañía sin fines de lucro ViaGen Pets & Equine, el San Diego Zoo Global y la Asociación de Zoológicos y Acuarios.

Los hermanos clonados están en camino y los socios potenciales (clonados) ya están esperando. Si tiene éxito, el proyecto podría dar a las especies en peligro la diversidad genética necesaria. Y es otro avance prometedor en el esfuerzo más amplio de usar la clonación para eliminar un número cada vez mayor de la extinción.

El hurón de patas negras, la primera especie que se reintroduce en hábitats anteriores mediante inseminación artificial, ha sido durante mucho tiempo una especie modelo para las nuevas tecnologías de conservación. De ahí que sea oportuno que los hurones sean la segunda especie clonada para este tipo de rescate genético. (Elizabeth Ann sigue los pasos de Kurt el caballo).

«Pellizcame», bromeó Oliver Ryder, director de genética de conservación en San Diego Zoo Global, durante una llamada de Zoom. «Las células de este animal de 1988 se han convertido en un animal».

A principios de la década de 1900, los hurones de patas negras cavaban en el oeste de Estados Unidos, según Pete Gober, coordinador del Servicio Nacional de Pesca y Vida Silvestre para la restauración del hurón de patas negras. Pero los hurones desaparecieron después de que su principal fuente de alimento, los perros de la pradera, casi desaparecieran por envenenamiento, peste y pérdida de hábitat. «Pensamos que se habían ido», dijo el Dr. Gober.

Se pensó que la especie estaba extinta en la naturaleza hasta 1981 cuando un perro del rancho llamado Shep dejó caer un hurón de patas negras muerto en un porche cerca de Meeteetse, Wyo. La esposa del ranchero llevó al hurón muerto a un taxidermista local, quien se dio cuenta de que se trataba de una especie extinta recién muerta en la mano, y alertó al Departamento de Caza y Pesca de Wyoming.

La población recién descubierta floreció durante unos años, pero casi fue aniquilada por el moquillo y el silvato, una enfermedad de la misma bacteria que causa la peste bubónica en los humanos. El Servicio de Pesca y Vida Silvestre capturó a los 18 hurones restantes, pero solo siete transmitieron sus genes, dejando una población de diversidad genética limitada susceptible a patógenos endogámicos o trastornos de salud. Todos los hurones de patas negras que viven hoy en día son esencialmente medio hermanos, con la excepción de Elizabeth Ann.

El camino hacia la clonación de un hurón de patas negras comenzó en la década de 1980 en una conferencia sobre biología de la conservación. Dr. Ryder, el genetista del zoológico de San Diego, estaba sentado en una mesa de banquete con Tom Thorne, quien trabajaba en el Departamento de Caza y Pesca de Wyoming. Dr. Ryder aprovechó el momento y le preguntó al Dr. Thorne preguntó si consideraría enviar biopsias de piel de hurones de patas negras al Zoológico Congelado, una colección cada vez mayor de muestras criopreservadas de tejido animal. «Le dije que no veíamos para qué se podía usar», dijo el Dr. Ryder. «No recuerdo un sí rotundo».

El 23 de octubre de 1985 el Dr. Ryder recibió inesperadamente una caja de Wyoming. «Bueno, perro caliente, tenemos hurones de patas negras», recordó.

Dr. El laboratorio de Ryder recibió muestras adicionales en 1988, una de un hurón llamado Willa que fue capturado en la naturaleza. Willa tenía descendencia, pero habían muerto; Para los hurones de patas negras, estaba lleno de diversidad genética potencial. El zoológico congelado estableció un cultivo celular de Willa y lo almacenó en su enorme congelador, que alberga las células de 1,100 especies animales diferentes, como una hierba de miel hawaiana extinta y la vaquita, una especie de marsopa, en peligro de extinción, a menos 320 grados Fahrenheit.

En 2013, el Servicio de Pesca y Vida Silvestre se acercó a Revive & Restore para investigar cómo la biotecnología que está desarrollando la organización sin fines de lucro para abordar la extinción de especies puede ayudar a aumentar la diversidad genética de los hurones de patas negras. Al año siguiente, Revive & Restore secuenció los genomas de cuatro hurones de patas negras.

Primero fue Balboa, que nació mediante inseminación artificial con espermatozoides criopreservados y genéticamente diversos. El segundo fue Cheerio, quien nació naturalmente y comparte el linaje de los siete fundadores. Novak lo llama «todos los hurones». Los dos últimos hurones provienen de muestras de tejido en el zoológico congelado, un macho llamado «Studbook Number 2» y una hembra llamada Willa. «Cuando miramos a Balboa, encontramos empíricamente que gran parte de la diversidad genética se salvó retrocediendo en el tiempo», dijo Novak.

Revive & Restore redactó una propuesta y la envió a Fish and Wildlife. En 2018, la organización sin fines de lucro recibió su primera aprobación para investigar la clonación de una especie en peligro de extinción. Revive & Restore se ha asociado con la empresa de clonación comercial ViaGen Pets & Equine para diseñar el proceso de clonación.

La primera prueba comenzó alrededor de Halloween. El zoológico congelado envió la línea celular criogénicamente preservada de Willa al laboratorio de ViaGen en Nueva York. ViaGen creó embriones y los implantó en un hurón sustituto doméstico. El día 14, una ecografía confirmó los latidos del corazón.

La madre sustituta fue llevada al centro de conservación y monitoreada por signos de trabajo de parto las 24 horas del día. El 10 de diciembre, Elizabeth Ann dio a luz por cesárea. «Nuestro pequeño y encantador clon», dijo el Sr. Novak.

En el día 65 de vida de Elizabeth Ann, los técnicos le sacaron sangre, le limpiaron la mejilla y enviaron las muestras a Samantha Wisely, una genetista conservacionista de la Universidad de Florida, quien confirmó que Elizabeth Ann era de hecho un hurón de patas negras.

Elizabeth Ann pasará sus días en el Centro de Conservación, con hermanas (otros clones de Willa) y posibles compañeras (clones del libro genealógico número 2) próximamente. Los investigadores controlarán su salud y los verán crecer y saltar en las madrigueras artificiales de sus jaulas, dijo el Dr. Gober. Cuando los clones alcanzan la madurez sexual, se crían y su descendencia se cría con hurones salvajes de patas negras para garantizar que no quede ADN mitocondrial de la madre sustituta.

«Será un proceso lento y metódico», dijo el Dr. Trabajando sabiamente en un artículo sobre la bioética de la clonación de especies. «Es imperativo que nos aseguremos de no comprometer el linaje genético de los hurones de patas negras al presentar a este individuo».

La pandemia podría ralentizar las cosas, dijo el Dr. Ryder. Sin embargo, si todo sale según lo planeado, el genoma diverso del clon podría ayudar a proteger a los hurones de patas negras de sus propias pandemias: no solo el moquillo y la peste de Sylvatian, sino también el SARS-CoV-2, que es altamente contagioso en visones y parientes cercanos de hurones. En el otoño, 120 hurones de patas negras recibieron una vacuna experimental Covid-19.

Revive & Restore todavía está trabajando en sus proyectos Moonshot que incluyen la reanimación de la paloma migratoria y el mamut lanudo. Restaurar estas especies más quijotescas sería un esfuerzo mucho más costoso, complicado y controvertido. Algunos conservacionistas argumentan que financiar la extinción desperdiciaría recursos en un área con fondos insuficientes en medio de una crisis de extinción acelerada. A los ojos de Novak, cualquier tecnología que pueda ayudar a que un mamut vuelva a la vida es tecnología que podría ayudar a restaurar especies que ya están en peligro de extinción.

En el zoológico congelado, las células de criaturas muertas hace mucho tiempo esperan su momento para volver a la vida de cierta manera. «Si las tecnologías se desarrollan en el futuro pero nadie ha salvado las células, sería una oportunidad perdida», dijo el Dr. Ryder. «El momento de salvar estas células es ahora». Dr. El laboratorio de Ryder ya ha vuelto a crecer y ha vuelto a congelar más células de Willa, reemplazando las células que se convirtieron en Elizabeth Ann.

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