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Extremadura, la tierra del litio


Si no fuera por el coronavirus, la palabra litio probablemente sería la más pronunciada en Extremadura en los últimos tres años. Especialmente en la provincia de Cáceres, donde se están tramitando permisos para explotar dos de los mayores yacimientos detectados en Europa del llamado ‘oro blanco’, uno de ellos a dos kilómetros de la capital, donde hay fuerte oposición pública a la posible mina, y el otro en Cañaveral, un pueblo de 2.500 habitantes situado a medio camino entre Cáceres y Plasencia. Este último proyecto también está vinculado a una fábrica de baterías para vehículos eléctricos que la empresa tecnológica Phi4tech pretende crear en Badajoz, en la denominada Plataforma Logística Suroeste de Europa.

La más que modesta industria extremeña, cuyo principal activo sigue siendo la Central Nuclear de Almaraz casi 40 años después de su puesta en marcha, ha encontrado en el litio una posible apuesta de futuro que atrae inversiones multimillonarias y genera empleo de calidad en las comunidades autónomas. comunidad con el salario medio más bajo de España y una tasa de paro del 21,3%. El litio fue declarado materia prima estratégica hace unas semanas por la Comisión Europea, que se ha fijado como prioridad desarrollar dentro de los países miembros toda la cadena productiva de la movilidad eléctrica, desde la extracción del mineral hasta la fabricación de baterías. El objetivo es no depender, como ahora, del litio chino o sudamericano. Para ello se necesitan minas dentro de la Unión, y dos de los mayores yacimientos que se conocen en todo el continente se encuentran en Extremadura: el de San José, en la zona de Valdeflores, en Cáceres, y el de Las Navas, en Cañaveral.

El proyecto más reciente y con menos obstáculos para salir adelante es el de Cañaveral, que inició su andadura administrativa en mayo. La Junta de Extremadura está tramitando los permisos solicitados por Lithium Iberia, la empresa promotora, que ya ha invertido tres millones de euros en prospección y, según asegura, pretende crear 400 empleos directos entre la mina y una planta adyacente para transformar el mineral (alrededor de 2,3 millones de toneladas por año) en hidróxido de litio, el compuesto ya refinado que se utiliza para fabricar baterías.

Manifestación contra la mina Valdeflores en las calles de Cáceres en abril de 2018. / Jorge Rey

Se trata de un depósito ubicado lejos de grandes núcleos de población en el que, en ausencia del correspondiente estudio ambiental, no se esperan impactos en el territorio que hagan inviable su puesta en marcha. Tanto los alcaldes de la zona como el presidente de Extremadura se han pronunciado a favor, y hasta la fecha no hay un rechazo manifiesto por parte de las organizaciones conservacionistas. “Estamos muy contentos con los puestos de trabajo que se pueden crear. No solo para los desempleados que viven aquí, sino también para los que pueden regresar porque se han ido a otros lugares para encontrar una vida. Esto beneficiaría a todo el norte de Cáceres ”, dice Jacinto Sánchez, alcalde de Cañaveral.

Zona protegida

Mucho más espinoso es el proyecto San José. Su proximidad a la ciudad de Cáceres y su ubicación en la zona de Valdeflores, zona de la Sierra de la Mosca que tiene protección en el plan urbanístico, han generado en la capital cáceres un fuerte movimiento de rechazo social y político, canalizado a través de la plataforma ciudadana Salvemos la Montaña. La empresa que pretende explotar este yacimiento es Tecnología Extremeña del Lithium (TEL), que a pesar de su nombre no tiene capital de la región pero es propiedad de la firma australiana Infinity Lithium (75%) y Sacyr (25%).

Infinity, con gran parte de la ciudad en su contra, lleva en funcionamiento en la Junta de Extremadura desde 2017 el trámite de solicitud de permisos para la explotación de la mina. Tanto el actual gobierno municipal del PSOE como el anterior del PP han hecho todo lo posible por paralizar el proyecto, negándose a cambiar el plan urbanístico.o permitir la actividad minera y abrir expedientes a la empresa por incumplimiento de la normativa durante la prospección, los cuales son apelados ante los tribunales. Pero la firma australiana sigue adelante, e incluso ha obtenido una aportación de 800.000 euros de Innoenergy, una plataforma de inversión público-privada impulsada por la Comisión Europea, lo que ha llevado a la compañía a afirmar que el proyecto Valdeflores cuenta con el apoyo expreso de Bruselas.

Infinity Lithium se aferra a los números para intentar, hasta ahora sin éxito, que los políticos y ciudadanos de Cáceres apoyen la mina, o al menos que empiecen a surgir voces favorables entre la opinión pública. El anterior estudio de viabilidad presentado hace poco más de un año señalaba que la empresa espera facturar 5.500 millones de euros en 30 años de actividad, los primeros 19 extrayendo litio. en una mina a cielo abierto, y el resto continúa tratando el mineral en una planta adyacente para convertirlo en hidróxido de litio.

Promete generar hasta 195 puestos de trabajo directos con un salario medio de 48.000 euros anuales. Incluso contrató como consejero en octubre del año pasado al expresidente de Abengoa, Felipe Benjumea, que acudió este verano a reunirse con el alcalde de Cáceres, el socialista, Luis Salaya, para ofrecerle 60 millones de euros en inversiones para la ciudad si el la mía sale adelante. Benjumea solo lleva unos meses en la compañía Infinity, desde que dejó el cargo a fines de agosto.

Las autoridades se mantienen firmes

Estas cifras vertiginosas para un tejido industrial tan débil como Cáceres no han impresionado a las autoridades locales. Luis Salaya mantiene su rechazo incondicional, al igual que la anterior alcaldesa, la popular Elena Nevado, quien dijo que la mina crearía «el mismo trabajo que una Telepizza».

Mario Celdrán, vicepresidente de Phi4tech, la empresa de la fábrica de baterías de Badajoz.
Mario Celdrán, vicepresidente de Phi4tech, la empresa de la fábrica de baterías de Badajoz.

Menos aún convencer los argumentos que utiliza Infinity a la plataforma ‘Save the Mountain’, que intenta contrarrestar la estrategia de la compañía y ha llevado el asunto al Parlamento Europeo por el “daño irreparable” que, a su juicio, causaría en el La Sierra de la Mosca es una mina a cielo abierto adherida a la localidad de Cáceres, tanto en superficie como en los acuíferos de la zona.

400 millones para la primera fábrica de baterías del sur de Europa

Si el litio está en Cáceres, en Badajoz estará la fábrica de baterías. Eso es al menos lo que está intentando hacer Phi4tech, empresa que investiga y desarrolla tecnologías relacionadas con el grafeno, que ha anunciado su intención de invertir hasta 400 millones de euros y crear hasta 500 puestos de trabajo en una planta de baterías de litio para automoción y parques eólicos. . , ubicado en la Nueva Plataforma Logística del Suroeste de Europa que se ha construido en la capital de Badajoz. En realidad, lo único que se sabe del proyecto es lo que la compañía ha comunicado a los medios de comunicación, ya que de momento no ha iniciado ningún trámite administrativo, aunque afirma contar con el apoyo de grupos inversores para financiar las fases iniciales.

Comenzaría con una capacidad de producción de 2 gigavatios y aumentaría a 10 en la fase final. Todavía no hay una fábrica de baterías en funcionamiento en toda Europa. Actualmente hay 17 proyectos, casi todos en el centro y norte del continente, con inversores como LG, Samsung o Volkswagen, además de varias empresas eléctricas. La de Badajoz sería la primera fábrica de baterías del sur de Europa.

En principio, esta industria se lanzaría por fases y estaría muy ligada al yacimiento de litio relativamente cercano Cañaveral, donde se pretende adquirir la materia prima para fabricar las baterías. La elección de Badajoz ha levantado algunas críticas entre quienes piensan que si la provincia de Cáceres va a sufrir las consecuencias medioambientales de la explotación de las minas, también debería beneficiarse del valor añadido de la fábrica de baterías, una polémica en la que Phi4tech no entrar.

Su vicepresidente y responsable del proyecto, Mario Celdrán, afirma que la elección de Badajoz se debe a razones estrictamente técnicas por las ventajas de estar ubicado en la Plataforma Logística para la entrada y salida de mercancías, mientras que por otro lado, “ el litio es donde esta «. ‘

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