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María Neira, del Ébola en la selva al Covid en las oficinas


Basta con echar un vistazo a su biografía para entender por qué María Neira, Directora de Salud Pública y Medio Ambiente de la Organización Mundial de la Salud (OMS) solo tiene una forma de hacer las cosas: «mostrar pasión» por lo que hace. No parece haber elegido el camino más cómodo. Desde su oficina en Ginebra, forma parte del pequeño grupo que comanda la batalla contra el Covid-19, la mayor crisis de salud que ha enfrentado el mundo en el último siglo y cuyas consecuencias económicas y sociales están volcando el sistema y exponiendo sus consecuencias. debilidades. El desafío es abrumador, más aún cuando se enfrenta a todo un presidente de los Estados Unidos que niega el cambio climático, amenaza con retirar fondos de la OMS o minimiza el uso de máscaras. Declaraciones como estas fomentan, define, una «histeria de masas absurda», cuya manifestación última son los movimientos de negación, sus teorías de conspiración y el desprecio absoluto por la ciencia.

María Purificación Neira González (Langreo, 1962) asegura haber llegado donde tiene «con ganas y suerte» Y aunque rompe una lanza por la igualdad de género, niega haberse sentido discriminada, «quizás porque en la ONU hay muchos mecanismos para evitarlo». Su carrera desde que de niña paseaba por el Paseo de la Felguera, o jugaba frente al taller de máquinas de escribir que regentaba su padre, es la prueba evidente. Ella misma dice que su interés por la medicina despertó temprano, aunque si esa vocación no hubiera prosperado «habría hecho teatro». No faltan tablas.

Estudió Medicina y Cirugía en la Universidad de Oviedo y su primer destino fue en el Hospital de Silicosis de la Cuenca del Nalón, recogiendo esputo de mineros enfermos para analizarlos. Allí, en medio de ese paisaje contaminado, el río que corría negro y un cielo plomizo donde anidaban trazos de humo, fue donde María comenzó a desarrollar su preocupación por el medio ambiente. Se fue a París, donde en tan solo tres años se especializó en Endocrinología y Enfermedades Metabólicas primero y luego en Nutrición. Entonces ella se cruzó en su camino Ginebra para sumergirse en la preparación para emergencias y la gestión de crisis. Premonitorio, ¿verdad?

Con apenas 29 años, Neira entró en un camino, el de la Cooperación internacional, que también seguiría a Fernando Simón. Honduras, Salvador y Nicaragua Fueron su teatro de operaciones durante dos años a manos de Médicos Sin Fronteras, escenario donde no faltaron los enfrentamientos con la guerrilla. Desde allí saltó a África para combatir el sida, el ébola o el cólera en Ruanda, Mozambique, Congo. ¿Cómo alguien que lucha en el trabajo de campo alcanza los niveles más altos de salud mundial? «Cuando quieres hacer otra cosa, la bata blanca te queda pequeña», ha resumido sin problemas.

Cuando fue nombrada presidenta de la Agencia Española de Seguridad Alimentaria, ya había trabajado para la OMS en Ginebra en la prevención de enfermedades infecciosas, donde regresó como directora del que ha sido su cargo durante 15 años. Allí reside con su marido, el arquitecto Salvatore Ippolito, vinculado desde hace años a ACNUR, y su hijo.

Faustino Blanco, secretario general de Sanidad, ha sido conquistado por su compatriota. “Trabajar con ella es muy fácil: entusiasta, profesional, una gran comunicadora … Además, tiene un conocimiento profundo de los temas de salud y nunca habla como pajitas. Si la hubiera visto dirigiéndose a la Asamblea General de la OMS en Ginebra, lo entendería. Es una líder total, logra enfocar la atención haciendo siempre una demostración de tacto.». Así lo corrobora Marcelo Palacios, presidente de la Sociedad Internacional de Bioética. «Tiene una trayectoria muy sólida, madurez, solvencia … Si prevaleciera el buen juicio, no me sorprendería que algún día se convirtiera en directora general de la OMS».

Cómo conocerla de por vida

Elegancia, saber ser … cualidades que en su caso no parecen contradecir su proximidad. Así al menos la recuerda Florentino Martínez, para quien «la hija de Alfonso» es «lo más sencillo que te puedas imaginar». Dos minutos son suficientes para darte la impresión de que la conoces de toda la vida. La patria siempre ha sido importante para María, a quien le estremece el título de ‘langreana en el mundo’ o su elección como heralda de las fiestas del Pote en Santa Bárbara -la ciudad de vacaciones- la hacen estremecer, por no hablar de la Premio Príncipe de Asturias de Cooperación que recibió en 2009.

Aun así, no debe ser fácil verla comiendo un cachopo o unas escalopines al Cabrales. Esta experta nutricionista repudia la carne -sólo pescado y jamón de vez en cuando- y se confiesa incondicionalmente a las ensaladas y legumbres. Frijoles benditos. La falta de agua, el desperdicio de alimentos, la contaminación del aire, la dificultad para llevar la energía al último rincón son consecuencia de las desigualdades. En su escala de valores, la pandemia está relacionada con lo que le estamos haciendo al planeta. Su militancia es total en cuanto al «valor de la prevención y la higiene para combatir las enfermedades endémicas», reflexiona la científica valenciana Pilar Mateo.

Quienes han coincidido con ella en esa cosa ávida de estocadas que es hoy también destacan su cautela, no en vano cada vez que abre la boca es el QUIÉN quien habla por ella. Los atentados lanzados contra Fernando Simón y su acusación por negativa de asistencia le parecen un tanto «dolorosos», afirma ser una figura sometida a «presiones y responsabilidades históricas» y ataca a quienes aseguran tener todas las respuestas aplazadas. «Es como disparar una bala y luego dibujar un objetivo alrededor del agujero», dijo en este sentido. También sabe cuál es la soledad del que decide. Quizás porque el éxito tiene cien padres y el fracaso es huérfano.

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